Op het moment dat Call of Duty: Advanced Warfare als pre-order in de digitale stores verscheen dacht ik: “Oh, er is alweer een jaar voorbij…”. Ondanks alle gebeurtenissen in de wereld raast de tijd onverbiddelijk door als constante factor, zo ook de Call of Duty franchise. Inmiddels werken er 3 studios aan de CoD titels om kwaliteit en continuïteit te garanderen van de succesvolste jaarlijkse gamereeks op consolegebied. Dit jaar is het de beurt aan debutant Sledgehammer Games om ons te weer te overtuigen onze welverdiende centjes te converteren in ruwweg 45 miljard bytes aan data. Na de stagnatie in de serie van de afgelopen jaren was dat geen makkelijke opgave, maar als extra wapenfeit in deze strijd kreeg men wel voor het eerst sinds vele jaren de beschikking over een nieuwe engine voor de huidige generatie platformen.

"Is dit de set voor House of Cards?"

“Is dit de set voor House of Cards?”

Too little, too late?

Na een nachtje downloaden startte ik met enige aarzeling Advanced Warfare op. Aan de ene kant voelde ik mijn brandende nieuwsgierigheid naar hoe het uiteindelijke product zich zou verhouden tot de tevredenstellende beta die ik op GamesCom speelde, maar aan de andere kant was er ook een dosis scepsis, die met name gebaseerd was op het vorig jaar verschenen Ghosts. “Was het niet te laat om dit grote gevaarte nog tijdig te keren voordat het op de klippen voer van haar eigen succes?” “Had men geluisterd naar de fans of was men voor safe gegaan?” Allemaal vragen waarop ik spoedig een antwoord zou krijgen.

Dat ik dat antwoord niet ging vinden in de single player campagne was mij vooraf al duidelijk. Het on-rails en overgescripte gevoel zal ik waarschijnlijk nooit meer kwijt raken bij deze shooter, en warm word ik er al lang niet meer van. Toch besloot ik, mede op aandringen van de game zelf die mij met klem adviseerde te starten met de campagne, te kiezen voor het verhaal en dook hier als eerste in. Call of Duty zou Call of Duty niet zijn als het ons niet probeerde een (Amerikaanse) moraal les te geven middels de single player campagne en precies dat gebeurt vanaf de eerste minuut.

'Splosions Good!

‘Splosions Good!

“De hypocrisie”, dacht ik bij mezelf. Enerzijds moet je zoveel mogelijk virtuele vijanden de dood in jagen middels buitensporig geweld om het spel succesvol te voltooien en anderzijds staat men langs de zijlijn met een betuttelend vingertje om ons te wijzen op de gevolgen van oorlog. Maar goed, dat we al jarenlang via films, games en andere media een dubbele boodschap te verwerken krijgen is nu eenmaal een feit en dit is niet de plek om daar een betoog over af te steken. Aan de single player campagne wil ik ook niet al te veel woorden vuil maken, op wat kleine aanpassingen na is het vrij standaard CoD werk. Het verschil zit hem in het feit dat je dit keer het hele verhaal vanuit 1 personage doorloopt en dat het geheel daardoor wat samenhangender overkomt dan de losse flarden uit de vorige games.

Je speelt ditmaal als een soldaat die in een nieuwe Koreaanse oorlog, 40 jaar van nu, tijdens een missie zijn arm verliest en vervolgens wordt ingelijfd door een onafhankelijke strijdmacht die zichzelf verhuurt aan de hoogste bieder. Jeremy Irons, de leider en eigenaar van deze strijdmacht, Atlas, wordt in de game vertolkt door Kevin Spacey, die vooral de laatste jaren hoge ogen gooide met zijn rol in de Netflix serie House of Cards (aanrader voor wie deze nog niet gezien heeft). Atlas focust zich op cybernetics en voorziet je van een nieuwe bionische arm en een EXO-skelet, waarmee je een redelijk gewelddadige wereldtournee gaat maken. In dit EXO-skelet zit de grootste gameplay wijziging van de nieuwe CoD, zoals een zeer krachtige double jump of speciale krachten waaronder bijvoorbeeld Cloak en Shield. Helaas zijn deze extra krachten geen vaste factor maar wisselt het nagenoeg elke missie waardoor ze allemaal op zichzelf staand meer een gimmick blijven in het verhaal dan een echte gameplay toevoeging. Helaas kan het verhaal ook niet echt overtuigen en weet zelfs Kevin Spacey weinig toe te voegen aan het geheel waardoor de single player campagne bij mij al snel in het vergeethoekje belandde.

What goes up...

What goes up…

Times are changing

Gelukkig is de ‘campaign mode’ voor mij, en de meeste anderen, tegenwoordig meer bijzaak dan hoofdzaak en ik had goede hoop dat het multiplayer gedeelte na jaren eindelijk weer eens kon overtuigen. Tijdens de GamesCom beurs afgelopen augustus mocht ik al een uurtje met Advanced Warfare aan de slag en na een paar game modi te hebben geprobeerd smaakte dat eigenlijk wel naar meer. Dat het uiteindelijke product in je huiskamer niet altijd een langdurige test kan doorstaan is echter meer dan eens gebleken, dus het was zaak om vooral niet te hard van stapel te lopen. Uiteraard komen in de multiplayer variant de vernieuwingen weer terug die we op single player gebied ook al zagen, dat wil zeggen de double jump en EXO mogelijkheden, waarbij je de laatste zelf kunt samenstellen in een custom class zoals we dat gewend zijn.

Bij het samenstellen heb je 13 slots beschikbaar die je zelf vrij kunt indelen met de keus uit 1 primary en 1 secondary wapen (of middels een perk twee primary wapens), verschillende soorten granaten, perks, attachments voor je wapens en de EXO abilities. Het samenstellen gaat vrij simpel, al mis ik een beetje een goed vergelijkingssysteem voor de vele opties die er zijn. Gevalletje “trial & error” dus maar om de juiste combinatie voor mij te vinden. Het unlocken van wapens en attachments voelt overigens dit keer wat meer aan als grinden dan ik gewend ben omdat er redelijk specifieke vereisten gekoppeld zijn aan bepaalde unlocks, maar goed als je die even opzoekt kun je daar uiteraard even de focus op leggen.

Zodra je overigens voor het eerst één van de 13 multiplayer maps betreedt, wordt je al snel duidelijk waar het dit jaar allemaal om draait: verticaliteit. Men heeft bij Sledgehammer Games goed gekeken naar Titan Fall voor wat betreft de dynamiek die de double jump toevoegt aan het geheel, want ook bij Call of Duty wordt het speelveld opeens vele malen groter door deze wijziging. Je zou bijna kunnen zeggen dat het geen CoD meer is nu de gevechten niet meer voornamelijk op de grond plaatsvinden maar op plateaus, torens en daken. Het wordt een nog extremer geval van “you snooze, you lose”, want de vijand komt nu van nog meer richtingen en stil staan is nog dodelijker dan voorheen. Als je na een tijdje gewend bent aan het soms paniekerige gespring van de tegenstanders, waar je zelf onbewust aan meedoet, dan komt het aloude CoD gevoel toch weer bovendrijven. Kill, kill, respawn, kill, kill, kill, kill, respawn… en dat in een onaflatend en meedogenloos tempo in potjes die gemiddeld zo’n 6 minuten duren.

Zo, pc op mijn rug en ik ben klaar voor de LAN party.

Zo, pc op mijn rug en ik ben klaar voor de LAN party.

 

IN HET KORT

Call of Duty: Advanced Warfare is de eerste titel van Sledgehammer Games in de CoD reeks en heeft meteen enkele primeurs, zoals de nieuwe engine en het double jump systeem. Over de nieuwe engine kan ik kort zijn, de game ziet er net wat scherper uit dan voorheen met betere textures, maar loopt nog steeds even vloeiend als we gewend zijn. Het wint geen schoonheidsprijzen, maar doet zijn werk.
Voor wat betreft de andere primeur ben ik enthousiaster. De double jump haalt Call of Duty uit zijn comfort zone en gooit de manier van spelen grotendeels op zijn kop waardoor de kaarten opnieuw geschud worden. Het is een verfrissende, zij het hectische toevoeging, die eindelijk de welkome verandering brengt in deze bijna vastgeroeste reeks. Het is nog niet de homerun die mijn mening over Call of Duty in zijn geheel kan doen omslaan, maar ik zie wel potentie door deze frisse wind in het Activision kamp. Zoals met alle games blijft het uiteraard ook nog altijd een kwestie van smaak maar wie kleine hapklare brokken “fun” zoekt en kleine tekortkomingen (en daaruit voortvloeiende frustratie momentjes) door de vingers kan zien, is Call of Duty, na korte afwezigheid aan de top, wederom dé current gen shooter van dit najaar op basis van gameplay, niet verkoopcijfers.

Call-of-Duty-Advanced-Warfare-review-score