In deze Retro Spotlight doen we een beestachtige Sega arcade game klassieker herrijzen uit het graf: Altered Beast! Deze game verscheen in 1988 in de arcadehal en vertelt het verhaal van een gevallen soldaat die door de Griekse god Zeus weer tot leven wordt gewekt (met de legendarische sample “Rise from your grave”, wat hilarischerwijs meer klinkt als “Wise fwom your gwave”) om Zeus’ dochter Athena te redden uit de onderwereld, waar ze gevangen wordt gehouden door de duivelse Lord Neff.

Het spel is een side-scrolling beat ‘em up in de stijl van Kung-Fu Master. Het speelt zich af op een plat, twee-dimensionaal speelveld waarin je van links naar rechts loopt door de vijf levels, vijanden verslaat en power-ups verzamelt om met de demonische eindbazen af te kunnen rekenen.

ab01

Power Up

Altered Beast kan met één of twee spelers tegelijk gespeeld worden. Anders dan in Kung-Fu Master scrollt het scherm automatisch naar rechts. Vijanden duiken van alle kanten op; zombies komen uit de grond, vliegende demonen vallen aan vanuit de lucht en allerlei andere monsters verschijnen van links of rechts om je te weerhouden van het voltooien van je missie.

Gelukkig heb je met drie verschillende aanvalsknoppen (punch, kick en jump) een kleine diversiteit aan gevechtsmoves tot je beschikking om de monsters van je af te slaan. Soms verschijnen witte, tweekoppige wolven op het speelveld die power-ups achterlaten wanneer je ze doodt. De eerste twee keer dat je een power-up oppakt, verander je van een magere lat in een steeds bredere en meer gespierde beefcake tot je een soort oerversie van Arnold Schwarzenegger bent.

Als je vervolgens een derde power-up verzamelt, transformeer je in een zogenaamde “Altered Beast” uit de titel van de game. Een kleine cutscene laat de indrukwekkende transformatie in close-up zien, waarna je in je nieuwe gedaante weer terugkeert naar het strijdtoneel. In elk van de vijf levels verander je in een andere Altered Beast met unieke vaardigheden en aanvalsbewegingen.

ab02

Welcome to your Doom

In level 1 verander je in een Wolf die vuurballen kan schieten wanneer hij slaat en een vliegende, in vlammen gehulde horizontale charge attack uit kan voeren; in level 2 een Draak die kan vliegen, bliksemschichten kan schieten en een elektrisch veld om zich heen kan oproepen; in level 3 een Beer die vijanden kan verstenen met zijn adem en een dodelijke spinning jump attack heeft; in level 4 een Tijger die net als de Wolf vuurballen kan schieten, maar in plaats van een horizontale een verticale charge attack heeft; en in het vijfde level ten slotte een Gouden Wolf, een krachtigere versie van de gewone Wolf uit level 1.

Lord Neff duikt in ieder level op, maar zolang je nog niet veranderd bent in een Altered Beast, laat hij je ongemoeid en gaat het level verder. Pas wanneer je in Beast vorm bent, zal Lord Neff je uitdagen voor de boss battle van het level onder de dreigende woorden “Welcome to your doom”. Lord Neff transformeert dan in een reusachtig gedrocht dat je moet verslaan om naar het volgende level door te kunnen.

ab03

Beauty and the Altered Beast

Altered Beast wist na de arcadehal ook de huiskamers te veroveren. Het spel werd geport naar vrijwel elke computer in de boven- en onderwereld, met versies voor o.a. de Commodore 64, ZX Spectrum, Amiga, PC, Master System, Mega Drive, PC Engine en zelfs de Nintendo Famicom (de Japanse NES)!

De bekendste en meest getrouwe port is die voor Sega’s eigen 16-bit Mega Drive console. Altered Beast werd lange tijd zelfs met de Mega Drive console meegeleverd in een bundel. Het was misschien niet de beste game voor Sega’s nieuwe console, maar niettemin een indrukwekkende demonstratie van waar de Mega Drive grafisch toe in staat was. Vergeleken met de nederige 8-bit NES graphics was het alsof je met de Mega Drive de kracht van de arcadekast in huis haalde!

Zowel de arcade versie als de Mega Drive versie is te vinden op de Sega Mega Drive Collection voor PlayStation 2 en PSP en op de Sega Mega Drive Ultimate Collection voor PlayStation 3 en Xbox 360.

ab04

Altered Beast: Guardian of the Realms

In 2002 gebeurde het onwaarschijnlijke en verscheen er een vervolg op Altered Beast voor Nintendo’s Game Boy Advance handheld onder de titel Altered Beast: Guardian of the Realms. In tegenstelling tot het origineel werd dit vervolg niet door Sega Japan zelf ontwikkeld, maar door een kleine westerse ontwikkelaar en uitgegeven door THQ.

Guardian of the Realms is qua verhaal en gameplay vrijwel identiek aan de originele Altered Beast. Wederom speel je als een gevallen krijger die weer tot leven wordt gewekt door Zeus om tegen het kwaad te vechten, ditmaal in de vorm van de kwaadaardige Arcanon die de sleutels tot de “Realm Gates” heeft gestolen om een leger aan ondoden te leiden naar Olympus om daar de macht over te nemen.

Er zijn ditmaal wat power-ups aan de gameplay toegevoegd en nieuwe Beast vormen, zoals een Haai, een Schildpad, een Schorpioen en de mythische Chimaera. Al met al is Guardian of the Realms een leuke arcade stijl game op de GBA, maar eentje die het meer van de nostalgische waarde moet hebben die aan de Altered Beast titel kleeft dan aan de eigen kwaliteiten.

ab05

Project Altered Beast

Datzelfde geldt helaas ook voor de derde en voorlopig laatste game uit de serie die in 2005 het levenslicht zag op de PlayStation 2 onder de titel Project Altered Beast in Japan en simpelweg Altered Beast genaamd in Europa. Voor deze game nam Sega de ontwikkeling ervan weer in eigen handen, maar het resultaat lustten de honden geen brood van.

Het spel heeft een moderne setting gekregen en draait om ene Luke Custer. Deze unlucky Luke is een zogenaamde “Genome Cyborg”, een genetisch aangepaste soldaat die met behulp van bepaalde micro-chips met het DNA van andere wezens kan transformeren in een Altered Beast. Naast een Weerwolf kun je later in de game transformeren in een Zeemeerman (voor de altijd populaire onderwater levels), Garuda (half mens, half vogel), Wendigo (half mens, half hert), Minotaurus en een Draak.

De grootste draak is echter het spel zelf, een monsterlijk gedrocht van een 3D hack ’n slash titel dat nooit wil veranderen in een goede game. Zonder lock-on systeem is het raken van vijanden meer een kwestie van geluk dan van skill en de camera werkt je vaker tegen dan mee, wat de gameplay uiteindelijk reduceert tot hersenloos knoppenrammen.

Als dit het beste is waar Sega mee op de proppen kan komen ruim 15 jaar na de oorspronkelijke Altered Beast arcade game, is het wellicht beter dat we deze serie ter ziele leggen om nooit meer te doen herrijzen uit de dood. De originele arcade game is en blijft echter een onsterfbare klassieker van jewelste en ook de Mega Drive versie mag in geen elke retro game collectie ontbreken.