De NBA 2K franchise heeft zich de laatste jaren bewezen als de onbetwiste kampioen onder de sport games. Waar het voor Electronic Arts ieder jaar weer gemakzuchtig miljoenen omzet binnenharken is met hun FIFA franchise, die telkens maar marginale verbeteringen kent en al sinds jaar en dag telkens terugkerende ergernissen opwekt, lukt het 2K Sports tot nu toe ieder jaar weer om fundamentele verbeteringen in haar basketball sim aan te brengen. Daarnaast is de presentatie van de game, waarbij de soundtrack en het authentieke commentaar tijdens de wedstrijden van een ongekende kwaliteit en geliktheid zijn, het schoolvoorbeeld van hoe je de beleving van een echte basketball wedstrijd naar consoles weet te brengen.

Vorig jaar liet NBA 2K14 al een glimp van de potentie zien die de franchise in zich heeft voor het tijdperk van de nieuwste generatie consoles en vooral grafisch was het een van de games die eruit sprong. Het enige punt van kritiek was misschien wel dat de game iets te ijverig smeet met zijn krachten, waardoor met name het online gedeelte van de game het flink moest ontgelden door structureel falende servers. Of 2K Sports notie had genomen van de barstjes in de verder super slicke franchise was dan ook het grootste vraagteken dat ik had. Of NBA 2K15 wederom laat zien waarom het de beste sports game op dit moment is en of het mijn hooggespannen verwachtingen weet waar te maken, lees je in deze review.

nba2k15_pic9Smooth Operator

Vorig jaar liet NBA 2K14 een grote verbetering zien in de controls ten opzichte van zijn voorgangers. Door de rechter stick te gebruiken om te schieten en lichaamsbewegingen & tricks te doen, voelde de besturing een stuk natuurlijker dan in de voorgaande games. In eerste instantie was het wel weer effe wennen en kostte het de nodige oefening om de controls goed onder de duim te krijgen, maar uiteindelijk gaf het de game veel meer realisme en natuurlijke feel.

Op dat gebied is NBA 2K15 een perfectionering van de vorig jaar ingeslagen weg en de animaties en bewegingen van de spelers voelen nu nóg natuurlijker en soepeler. Met name bij het aanvallen voelt het echt lekker als je met een ingezette hesitation je tegenstander op het verkeerde been zet om je vervolgens vrij baan te maken richting de ring. Maar ook doordat spelers niet meer zo tegen elkaar geplakt voelen, beweeg je vrijer en voelen bewegingen en fade away shots lekkerder aan. Daar tegenover staat wel dat het dus ook lastiger wordt om je tegenstander goed te verdedigen en het gebeurt vaak genoeg dat je buitenspel wordt gezet en je moedeloos moet toezien hoe je tegenstander vrij baan krijgt voor een lay-up of monster slam.

Tot slot was het in vorige games voor gamers die niet zo bekend zijn met de “echte” spelers van de NBA vaak een redelijke guessing game wat het optimale punt van release was bij jump shots, welke voor iedere speler zo realistisch en natuurgetrouw mogelijk was nagebootst. Op zich is dat natuurlijk in eerste opzicht vooral een pluspunt van de game, maar voor gamers die net nieuw zijn met de game werkte het nogal frustrerend en leek er in het begin geen bal in te gaan. In NBA 2K15 wordt echter handig gebruik gemaakt van een feedback sysyeem waardoor je makkelijk kan zien wanneer het optimale punt van release moet zijn om een zo goed mogelijke jumper te maken.

nba2k15_pic1

Boom! Shaqalacka!!

Ook deze editie van NBA 2K heeft 2K Sports weer alles uit de kast getrokken om de look en feel van de NBA en alles wat daar bij komt kijken te “vangen” in de game. Dit jaar hebben ze niemand minder dan Pharell Williams gestrikt om de soundtrack samen te stellen en dat is ook goed te merken. Waar het voorheen met name R&B nummers waren die uit je speakers schalden, laat Pharell zijn diversiteit in muzikale voorkeur ook terugkeren in de liedjes die hij heeft gekozen, waaronder naast rap iconen Public Enemy en Snoop Dogg ook One Republic, The Strokes, The Black Keys en zelfs Depeche Mode.

Daarnaast is nu NBA 2KTV toegevoegd, waar interviews met bekende spelers uit de NBA, behind-the-scenes materiaal en virtual credit giveaways te bekijken zijn. Smullen voor de echte NBA fan dus. Voor elke wedstrijd word je nu ook getrakteerd op een pre game show met Ernie Johnson en all-star legende Shaquile O’Neal die je telkens voorzien van een voorbeschouwing waar een van de spelers of een team wordt uitgelicht en Shaq meer dan eens met zijn zware stem een grappige one liner eruit flapt. Deze feature is slim gedaan door 2K Sports om zodoende de laadtijden van de game (waarover later meer) te overbruggen.

Grafisch is de game niet heel veel verbeterd ten opzichte van de vorige editie maar met 60 fps is dat ook niet echt nodig. Nog steeds zijn er mensen die voor het eerst de game zien en denken dat er een echte NBA wedstrijd bezig is. Dit wordt uiteraard versterkt door het levendige en authentieke commentaar van Steve Kerr, Clark Kellogg, Kevin Harlan en side line reporter Doris Burke. Die laatste wordt tijdens de rust vaak bijgestaan door een van de sterren van de twee teams en met behulp van 2K Real Voice word je getrakteerd op authentiek commentaar van de spelers waardoor het allemaal nog echter lijkt. Minpunt is dat er nog wat technische foutjes in de game zitten waardoor Doris soms tegen een onzichtbare speler staat te praten of bij een ingooi de speler pas de bal van de referee krijgt toegegooid wanneer de commentatoren zijn uitgepraat over de stat van een bepaalde speler. Bij dat laatste viel me trouwens ook op dat wanneer de commentatoren het over de prestaties van een speler of team hadden er geen overzicht op het scherm getoond werd waar deze stats te zien waren, waar dat voorheen wel zo was. Wellicht dat ook dit een foutje is dat met een update zal worden gefixt.

nba2k15_pic8

Wingman

Naast een gewoon potje ballen is er ook een keur aan modes in NBA 2K15 die voornamelijk voortborduren op modes die ook al bij de vorige editie in de game zaten. Waar deze vorige keer soms nog wat onwennig en plichtmatig aanvoelden, is er dit jaar aanzienlijk meer tijd en aandacht aan besteed. Met name de MyCareer mode heeft een flinke “facelift” gehad. Het is nu namelijk ook mogelijk om je eigen gezicht te scannen en als in-game character te gebruiken. Deze feature werkt echter meer op de lachspieren dan dat het ook echt iets toevoegt. Dit jaar hebben ze er trouwens wel echt een verhaal van proberen te maken in MyCareer en je begint niet zoals in de vorige delen met een trial game om vervolgens gedraft te worden, maar je agent blijkt een blaaskaak waar je maar weining aan hebt en je zult zelf het heft in handen moeten nemen. Door een tijdelijk contract van tien dagen af te dwingen moet je jezelf in de kijker zien te spelen en een vast contract weten binnen te slepen.

Aan de hand van de bekende “letter grade” moet je door acties te maken en te scoren punten verzamelen die je kunt inzetten om upgrades te kopen. Het upgrade systeem is overzichtelijk en simpel gehouden en je kunt zaken als je jump shot, verdediging en atletisch vermogen verbeteren. Daarnaast verdien je bepaalde badges en updates naarmate je steeds meer een eigen speelstijl weet te creëren. Tijdens je eerste wedstrijden word je onder de hoede genomen door een van de basis spelers uit je team en ook hier hebben ze er bij 2K Sports voor gezorgd dat bij elk team een van de echte spelers zijn stem ter beschikking heeft gesteld waardoor alles nog échter aanvoelt. Tijdens de rust van wedstrijden geeft de coach ook aanwijzingen en aandachtspunten mee waar de nadruk op ligt, en wanneer je hier gehoor aan geeft zal je vanzelf een betere score krijgen om zo uiteindelijk een clubcontract, sponsorcontracten en zelfs een basisplaats binnen te slepen.

Punten van kritiek waren voor mij o.a. dat de settings, zoals je eigen appartement, de kleedkamer van de spelers en het kantoor van de club manager nogal kaal, donker en zielloos aanvoelden. Nu weet ik ook dat het in deze game voornamelijk om basketball gaat en niet om interieur design, maar dan had het wat mij betreft net zo goed helemaal weggelaten mogen worden. Nu voelt het allemaal zo geforceerd en “erop geplakt” aan. Daarnaast stoorde ik me aan een tussenfilmpje dat ik twee keer te zien kreeg waarbij een aantal van je teamgenoten worden weggekocht door een ander team waarvoor nieuwe spelers in ruil komen. Echter ga je dan de volgende wedstrijd spelen, bestaat je team nog steeds uit dezelfde ster spelers, waarvan je er net twee hebt zien vertrekken. De grootste ergernis ontstond voor mij echter door de overvloed aan laadschermen tussen elke wedstrijd en na ieder filmpje, waardoor deze game mode veel te traag wordt naar mijn idee.

nba2k15_pic11

MyOhMy

Naast MyCareer heeft ook MyGM meer diepgang gekregen. Zo kun je de volledige financiën van je franchise voor je rekening nemen, van het tevreden houden van spelers, eigenaar & pers tot het bepalen van de prijs van een wedstrijdkaartje. Ook de conversaties zijn niet meer louter beperkt tot een geluidloos antwoorden van ja of nee op vragen maar je hebt meerdere opties die ook invloed hebben op het verdere verloop van het spel. Het hele managen van je team is een spel op zich en je kan de wedstrijden ook simuleren en je uitsluitend bezighouden met alle randzaken.

MyLeague is de oude Association, waarbij je een eigen competitie kan opzetten waarbij je zo ongeveer alle variabelen kan invoeren, van duur van de competitie tot de teams die deelnemen, waaronder ook weer Europese clubs en historische NBA teams.

Het online gedeelte van NBA 2K was vorig jaar het grote probleemkindje en de servers lieten ons veelvuldig in de steek waardoor er frustrerende lags ontstonden en de gameplay daardoor moest inboeten. Bij een game waar timing vaak van het grootste belang is, kan dat tot grote frustraties leiden. Helaas is ook dit jaar weer de nodige kritiek op de prestaties van het online gedeelte te leveren en 2K Sports zal er alles aan moeten doen om de komende maand de problemen in toom te krijgen om zo een wrange nasmaak bij deze voor de rest ijzersterke game vroegtijdig weg te spelen. Voor de rest is er trouwens wel een verbetering aangebracht in de opzet van MyPark door spelers niet zo lang meer te hoeven laten wachten om een potje te kunnen spelen, iets dat vorig jaar nog wel eens tot lange wachtrijen kon zorgen.

Ook in MyTeam, de NBA 2K variant van FUT, is niet heel veel gewijzigd. Aan de hand van een virtueel kaartsysteem moet je een ultiem team bij elkaar zien te verzamelen en je kan spelers in een real life veiling verkopen voor Virtual Credits die je weer kan inzetten om andere, betere spelers aan je team toe te voegen. Ook het voltooien van uitdagingen vergaar je VC en voor de luie, gemakzuchtige gamers onder ons is het zelfs mogelijk om met echte pingels boosters met nieuwe teamkaarten online te kopen.

IN HET KORT

Al met al blijft NBA 2K15 wat mij betreft de ultieme sports game en staat het nog steeds op eenzame hoogte. De gameplay is wederom op een aantal essentiële punten verbeterd en de look en feel van de game is ongekend realistisch. Op het gebied van de essentie van de game, het basketballen, scoort deze nieuwste iteratie dan ook weer ongekend hoog en valt er nauwelijks iets aan te merken. Ook de overvloed aan game modi en de mate waarin 2K heeft geprobeerd op alle gebieden een zo realistisch mogelijke ervaring te creëren, maken deze game tot een must have voor iedere basketball fan of liefhebber van een top sports game. Op ieder individueel vlak, zij het nu graphics, gameplay, presentatie of inhoud scoort NBA 2K15 uitmuntend. Alleen wanneer we kritisch kijken naar de schoonheidsfoutjes die er hier en daar toch nog in zitten en de teleurstellende prestaties van de online mode, zorgt dit er toch voor dat deze game lager scoort dan de som van haar delen. Waar dit bij games vaak juist andersom werkt, is het in dit geval nadelig en blijft de gevreesde wrange nasmaak toch nog enige tijd hangen. Ik ben bang dat 2K Sports uiteindelijk wordt gestraft voor haar eigen ambitie en vooruitstrevendheid omdat de keur aan mogelijkheden en game modi ervoor zorgen dat sommige aspecten niet af lijken of kunstmatig toegevoegd, wat afbreuk doet aan de kern van de game en dat is jammer. Mijn hoop is dat 2K Sports de komende maand de problemen met de servers de baas wordt en dat ze zich voor het volgend jaar nog wat meer kunnen focussen op het wegpoetsen van de schoonheidsfoutjes die nu nog in de game zitten.

 

scorecard-nba-2k15-review